Kelly McGonigal, The upside of stress. (boekbespreking)

Kelly McGonigal , the Upside of Stress: Why Stress Is Good for You, And How to get Good at It (paperback 285p 2015)

McGonigal is een nog redelijk jonge psychologe aan de Stanford Universiteit. Ik kende haar eerdere werk over wilskracht. Naast Baumeister is zij degene die hierover het meeste onderzoek deed. In onze blogs verwijzen we regelmatig naar beiden.

Op een wat toevallige manier komt McGonigal in aanraking met een verrassende mindset. Door het werk van Alia Crum leert zij de keerzijde van stress kennen.

Stress is het gevolg van de reactie van ons lichaam op een plotse spanning of gevaar. Het resulteert in een vecht- of vluchtreflex en stamt uit onze heel vroege evolutie. Ook dieren kennen deze reactie. De stressrespons was vroeger van belang toen me moesten ontsnappen aan de hongerige leeuw of aan ander gevaar. De traditionele studies en boeken over stress kunnen niet goed weg met deze stressrespons, die, zoals ze zeggen, in onze tijd nog steeds ontstaat als reactie op gepercipieerd gevaar. De probleemstelling zoals we die al jaren leren is dan dat we in onze maatschappij met de gevolgen van die vecht- of vluchtreactie geen weg meer kunnen (we kunnen niet weglopen uit de vergadering en we kunnen een dwaze kwade baas niet neermeppen…). Hierdoor blijft de stressreactie intern in ons lichaam. En als dat dan wat chronisch wordt zijn we voortdurend onder invloed van deze geïnternaliseerde reacties en dan worden we ziek. Maagzweren, maagdarmstoornissen, hoofdpijn, hartkwalen enzoverder. Omdat we deze stress (of chronische angst zoals het ook wel eens genoemd wordt) niet kunnen ontvluchten en de reacties ervan voelen, gaan we met vervangmiddelen de gevolgen proberen ongedaan te maken. Alcohol, nagelbijten en roken als zelfgekozen oplossingen, slaapmiddelen, maagzuurremmers of bètablokkers als voorgeschreven hulpmiddelen.

Niet langer als het van McGonigal afhangt. Uit onderzoek vond men dat stress ook een heel positieve invloed kan hebben. Voorwaarde is enkel dat men stress anders beziet, niet als schadelijke en ongewenste factor, wel als hulpmiddel van ons lichaam om de stressvolle reactie aan te kunnen.

En dat postitieve effect is dan niet enkel het wegblijven van de traditionele stressklachten, maar zelfs omgekeerd : als je stress omarmt dan wordt je lichaam daar beter van. En een tweede effect is dat je prestaties er op verbeteren. Mensen die de ervaring van stress als positief zien (stress helpt me deze moeilijke klus uit te voeren) leveren in onderzoek na onderzoek betere resultaten af. Net zoals stress ervoor zorgde dat we snel en ogenblikkelijk konden vluchten voor de hongerige leeuw, zo zorgt stress ervoor dat ons brein beter werkt en een groter probleemoplossend vermogen heeft. De verhoogde bloedtoevoer door het uitzetten van de aders zorgt voor de aanvoer van meer zuurstof naar al onze vitale organen, zo kunnen wij de hedendaagse stressor beter aan.

Het lijkt allemaal helemaal tegengesteld aan wat we altijd al leerden, maar McGonigal voert zovele onderzoeken aan en vertelt zo overtuigend dat het allemaal wel heel plausibel klinkt. Vanuit al de onderzoeken en doorheen het ganse boek geeft ze een aantal manieren mee om onze mindset te wijzigen en die ons zullen helpen stress als vriend en medestander te beschouwen. Ik noem ze hieronder. Ze lijken niet allemaal even logisch of voor de hand liggend. Als je de achterliggende onderzoeken wil bestuderen, dan lees je best het boek van McGonigal.

De volgende keer dat je naar een stressvolle situatie gaat, schrijf dan gedurende een tiental minuutjes over een hogere waarde in je leven. (bijvoorbeeld onafhankelijk worden, compassion tonen, voor een betere wereld zorgen..).

De volgende keer dat je je eigen hart in je keel voelt bonzen, bedenk dan dat dat de reactie van je lichaam is om je beter door die welbepaalde situatie te helpen. Vertel jezelf dat al die sensaties die je voelt die manieren van je lichaam zijn om jouw optimaal voor te bereiden om als winnaar uit die situatie te komen. Deze korte cognitieve mindset reset, zo blijkt uit het onderzoek, helpt je niet alleen veel beter te presteren, maar vernietigt ook alle schadelijke invloed van wat je vroeger als stress benoemde.

Een derde mindset reset : als je een volgende keer in een moeilijk situatie komt, denk dan aan anderen die hetzelfde of iets ergers meemaken. Als die anderen kennissen, vrienden of BV’s zijn, is het effect nog sterker.

Als je in een stressvolle situatie komt, probeer je dan te herinneren hoe je vorige keer die situatie hebt overwonnen en hoe je daar sterker bent uitgekomen. Als je de ervaring van stress ziet als een manier om sterker te worden, dan zal je dat een volgende keer effectief ook als zodanig ervaren.

McGonigal noemt nog enkele mindset resets in het boek. Ze zijn de moeite waard om eens uit te testen. Sommige zijn op het eerste zicht verrassend. Maar McGonigal geeft aan elk een stevige wetenschappelijke onderbouw en kan echt wel veel kaderen in onze evolutionaire groei. Vele van haar inzichten linkt ze bovendien met andere auteurs die hetzelfde maar vanuit een ietwat ander gezichtspunt benaderden (Dweck, Maxwell, Goleman,…).

 

‘Sterker met stress’ leest in het begin vlot. Vooral omdat je echt wel verrast wordt door de inzichten en bewijsvoering. Het is heel tegengesteld met wat ik al verschillende decennia leer. Naarmate het boek vordert herhaalt de auteur zichzelf wat. Het boek had minstens vijftig bladzijden dunner kunnen zijn. Maar, dat mag wel gezegd, McGonigal is volledig overtuigd en doet haar best om iedereen te overtuigen. Waarom? omdat zij zeker weet dat het omarmen van stress ons langer laat leven, meer doet bereiken en, à la limite, ons gelukkiger maakt.

 

Degenen onder jullie die meer willen weten, maar niet het boek willen lezen. Er is een al tien miljoen keer bekeken TED talk van McGonigal over dit thema. Vijftien minuten met Nederlandstalig onderschriften. Ik zet de link hieronder. zeker weten, nadien halen jullie haar boek wel om het te lezen.

 

 

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.